旧瓶装新酒:马斯克“星链”计划胜算几何?
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发布时间:2018-02-25 11:02

旧瓶装新酒:马斯克“星链”计划胜算几何?

进入到今年,素有“钢铁侠”之称的马斯克不知是何原因,频频在旗下的SpaceX发力,先是世界上推力最强的猎鹰重型火箭的首飞,而后就是近日利用猎鹰重型火箭将两颗小型互联网试验卫星(Microsat-2a和Microsat-2b)送入轨道的“星链”(Starlink)计划的开启。对此,业内又是欢呼声一片,认为全新的全球免费上网的时代即将到来,传统运营商中间赚差价的时代将被终结。事实真的如此吗?

在此,我们不妨先简单介绍下马斯克的“星链”(Starlink)计划。根据SpaceX向美国联邦通信委员会(FCC)提交的文件,“星链”计划总计部署12000颗卫星,其中包括4425颗轨道高度1100-1300公里的中轨道,7518颗不超过346公里高度的近地轨道卫星,此次发射的测试卫星就属于后者。SpaceX预计2025年最终完成12000颗卫星的部署,为地球上的用户提供至少1Gbps/秒的宽带服务和最高可达23Gbps/秒的超高速宽带网络。不要被庞大的卫星数量唬住,其实马斯克“星链”(Starlink)计划的本质就是卫星通信。

提及卫星通信,早在20世纪80-90年代,摩托罗拉公司提出并建成了以66颗卫星向全球提供通信服务的“铱”星系统。由于“铱”星系统是通过卫星之间的接力来实现全球通信的,而每部电话都可以与卫星进行相联,所以即便是偏远地区,“铱”星系统也能够实现通信。然而,这项总投资高达60亿美元的项目,却因运营成本太高,而不得不将一部手机定价为3000美元,话费为7美元/分钟,终端昂贵,销售乏力,项目正式投入使用半年后就宣告破产,到1999年3月铱星公司申请破产时,只发展了5.5万个用户,仅为公司预期盈利平衡点的1/10。自此之后,全球星系统、Teledesic卫星系统、天桥(Skybridge)卫星系统都半路夭折。需要说明的是,当时,Teledesic卫星系统打算发射近1000颗卫星组建卫星互联网的Teledesic公司,其规模仅是目前“星链”计划的1/12。

由此可见,建设卫星互联网,成本是不可回避且首当其冲的挑战,不可否认,低轨卫星的制造与发射费用正在逐年走低,但比起地面网络来说依旧昂贵。SpaceX曾表示,其重型猎鹰火箭每次发射起步价(最低)是9000万美元,其最大有效载荷16.8吨,此次搭载的Microsat-2a和Microsat-2b小型互联网试验卫星的重量386公斤(不包括太阳能电池板)。

以此计算,按照最理想的状态(不考虑卫星太阳能电池板的重量和体积),重型猎鹰火箭每次发射最多可以携带43.5颗卫星(几乎是不可能的),要将12000颗类似的卫星部署完毕,重型猎鹰火箭需要发射276次左右,仅发射成本就接近250亿美元。但我们很难从技术上相信,重型猎鹰火箭每次发射竟然可以携带43.5颗卫星(还要考虑体积类似于一辆轿车、冗余等多种因素),这样估算的话,仅发射成本破300亿美元是轻而易举的事情,当然这还不包括12000颗小型互联网卫星的制造等其他涉及成本的因素。这也让我们对于SpaceX自己预计的“星链”计划至少将耗资100亿美元的预估产生质疑(毕竟差出了2/3的成本)。而通过马斯克执掌的另一家公司特斯拉的汽车发展过程看,不断追加投入(增加成本)对于马斯克早已经是司空见惯。

除了成本因素,何时及能否按时完成12000颗卫星的部署对于马斯克也是不小的挑战。按照SpaceX的计划,其在2024年之前通过“猎鹰9号”火箭将首先发射和部署4425颗小卫星,但之后SpaceX提出申请,称在6年时间内难以将4425颗卫星全部发射升空。为此,SpaceX希望美国联邦通信委员会(FCC)能够破例,延长时间期限。根据SpaceX新的提议,公司在6年内先发射1600颗卫星(这将使得美国北部的阿拉斯加州部分地区无法覆盖),6年之后,SpaceX会继续发射卫星,从而实现美国全境覆盖。

不知业内看到这些作何感想?我们的疑问是,1600颗互联网卫星尚不能覆盖美国全境,12000颗可以覆盖全球吗?6年发射和部署1600颗互联网卫星,平均每年发射和部署267颗,按照这个速度,剩下的10400颗卫星发射和部署完毕,还需要38.5年(40年左右)的时间,先不说届时地面的通信科技发展导致的联网方式发生何种变化和发展到何种程度,还需不需要所谓的卫星通信及自身发展到何种程度都是未知数,总之40年左右的时间(马斯克你在开玩笑吗),简直是不可想象。当然就像前述的马斯克不断追加成本的司空见惯,屡屡延期交付(例如特斯拉汽车)也是马斯克的家常便饭,对于这1600颗已经修改的目标能否如期完成我们都表示怀疑。