【长文】《连线》杂志:硬件角力,一场谷歌输不起的比赛
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发布时间:2018-02-09 20:07

【IT时代网编者按】 奥斯特洛感到恼火——“每次顾客不高兴时,我就会失眠,”他说——但这似乎也给他带来了活力。他知道如何应对这类挑战:更严格的流程,更严格的管理。这是典型的硬件设备制造流程,他很久以前就知道了。然而,与前一年不同的是,这一次奥斯特洛有着明确的前进道路。他手下的产品是整个公司故事的一部分。随着任务的完成,谷歌需要做的不仅仅是发布设备。它需要学会如何赢得比赛。

【长文】《连线》杂志:硬件角力,一场谷歌输不起的比赛

一、

2016年10月4日凌晨, 几秒钟后,里克·奥斯特洛(Rick Osterloh)将向全世界展示谷歌最新的电子产品组合。这个时候,距离他创建运营谷歌新的硬件部门还不到6个月。这一年4月,谷歌的首席执行官桑达尔·皮查伊(Sundar Pichai)让奥斯特洛把谷歌这个软件巨头转型为一家能够与苹果竞争的电子设备制造商。奥斯特洛几乎没有足够的时间来品尝小厨房里所有的小吃,更不用说构思和发布一堆产品了。然而, 他就在这里, 高大而宽阔, 身穿灰色短袖亨利上衣, 当他走到舞台左侧时, 明显很紧张,在旧金山一家改装过的巧克力工厂里向一屋子的记者和分析师打招呼。

在几分钟之前,皮查伊就站在同一舞台上,讲述着这一天的历史性意义,并给出了理由。“我们正处于计算领域的一个重要时刻,”在解释人工智能将如何在互联网或智能手机上引发一场革命时,皮查伊对观众说。谷歌的精力都放在了谷歌Assistant上,这是皮查伊几个月前宣布推出的一个虚拟助手。其背后的愿景是,为地球上的每个人都创建一个“私人谷歌”,帮助他们找到信息,完成工作,更有效地享受生活。皮查伊明确表示,谷歌Assistant是谷歌非常看好的一个产品,公司投入了大量资金,去建造那些能够让Assistant到达人们手中的设备。然后,他介绍了一个新人,奥斯特洛,将会使这一切变成现实。

在接下来的一个小时里,奥斯特洛和他的新同事们推出了六款产品,包括Pixel手机、家用智能音箱和Daydream View VR头戴设备。这些产品没有一个是奥斯特洛提出的——在他来到之前,山景城(Mountain View,谷歌的总部所在地)中的人们就已经在建造硬件了。只是大部分都不怎么样,也不是很成功。

谷歌再也不想制造那些非常无聊,让人们打哈欠的小设备了。它的母公司Alphabet已经成为世界第二大公司,它的软件通过应用和网站为所有人服务。但是,计算的本质正在改变,它的下一阶段将不会围绕应用商店和智能手机展开。取而代之的是人工智能设备,这些设备可以无缝地连接到人们的日常生活中去。这将包括语音助手、简单的可穿戴设备、家庭智能设备,一号站娱乐,以及在你的脸上甚至大脑中的增强现实设备。

换句话说,未来需要更多的硬件。对于谷歌来说,这种转变代表着一种对其生存的威胁。用户不会去Google.com去搜索东西;他们只会询问他们的Echo,因为他们能直接听到答案,他们根本不会在乎它用什么算法来回答这个问题。 或者他们会使用Siri,因为它就在iPhone上的一个按钮里。谷歌需要彻底弄清楚,如何与亚马逊、苹果以及其他科技公司制造出来的产品进行竞争。尤其是从库比蒂诺(Cupertino,苹果的总部所在地)出来的那些。

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皮查伊

谷歌确实有一些巨大的优势——它的软件和人工智能能力是无与伦比的。但是公司已经一遍又一遍地尝试着以同样的方式来构建软件, 并且每次都得不到要领。它所谓的创新流媒体设备, Nexus q, 戏剧性地失败了。在几个月之内,它“同类中最好的”Nexus手机就被竞争对手——甚至是它自己的硬件合作伙伴给取代了。至于谷歌眼镜(Google Glass),你应该知道发生了什么。

奥斯特洛并不是被聘请来打造新产品的。他的主要工作职责是教这家软件公司如何忍受长时间的、混乱的、完全必要的制造硬件产品的过程,并从内部改变公司的文化。仅仅拥有伟大的软件和工业界最好的人工智能研究人员是远远不够的。 为了对抗苹果, 谷歌必须要学会如何打造出好的硬件。

二、

负责谷歌硬件复兴的奥斯特洛对电子产品非常着迷。奥斯特洛在洛杉矶长大,他曾经把他父亲办公室里的垃圾电脑拆开,并试图将它们重新组装成一台巨型超级计算机,不过最后以失败告终。不过他最开始迷恋的是体育运动。从很小的时候开始,奥斯特洛从小就身材高大, 体格健壮, 是一名排球运动员和篮球运动员, 他进入斯坦福大学并不是因为硅谷,而是因为这是加利福尼亚的一所很好的学校, 他可以在那里继续从事体育运动。